El reactor experimental que podría darle a China el "santo grial" de la energía nuclear - Prensa Libre

El reactor experimental que podría darle a China el «santo grial» de la energía nuclear – Prensa Libre

China tiene alrededor de 50 plantas de energía nuclear, pero ninguna se parece a la que está probando en Wuawéi.

China tiene alrededor de 50 plantas de energía nuclear, pero ninguna se parece a la que está probando en Wuawéi.


Cerca de la ciudad de Wuwéi (provincia de Gansu, centro-norte) se lanzará un reactor nuclear algunos tres metros de altura y capaz de generar dos megavatios, que es suficiente para alimentar alrededor de 1.000 hogares.

Generar tan poca electricidad no parece un buen negocio para los cientos de millones de dólares invertidos por China en este programa energético.

Pero es el tipo de reacción nuclear y los búsqueda que los científicos de todo el mundo que están esperando ver sus resultados serán puestos a prueba.

“La pregunta de hoy es, ¿están las tecnologías de apoyo listas para hacer del reactor de sales fundidas (RSF) la tecnología de próxima generación?”, Dice el ingeniero nuclear Charles Forsberg del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) en los Estados Unidos. .UU.

“La prueba china es importante porque es el primer paso para repensar el camino energía nuclear: si las cosas han cambiado y ahora hay otro rumbo ”, dijo a BBC Mundo.

Sal fundida y torio

Una de las mejores fuentes de producción de electricidad, a pesar de su imagen afectada por accidentes como Chernobyl o Fukushima, ha sido la energía nuclear desde su invención.

Genera más electricidad que otros, casi no emite dióxido de carbono, garantiza un suministro continuo, utiliza combustibles relativamente accesibles y sus residuos son mucho más controlables que otras fuentes.

La mayoría de las centrales nucleares del mundo utilizan uranio como combustible.

Una central nuclear

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Las plantas de energía termodinámica producen vapor, pero no dióxido de carbono.

Pero lo que están probando en China es un método que, aunque no es nuevo, nunca se ha probado a una escala tan grande.

ellos emplean sal de fluoruro fundida en combinación con torio, que es un elemento químico que se encuentra en los minerales y que es «cuatro veces «más abundante en el planeta que el uranio», dice Forsberg.

En un reactor, los dos elementos se combinan para producir una reacción física (fisión) que genera más calor que el que emana del uranio-235/238 combinado con plutonio en el método tradicional.

“Los RSF proporcionan calor a temperaturas más altas que otros reactores, entre 600 y 700 ° C. El calor a temperaturas más altas es más valioso«Dijo Forsberg.

Esquema del reactor de sal fundida

BBC

Otra ventaja, según la teoría, es que los residuos radiactivos pueden eliminarse en el mismo proceso, evitando que caigan en las manos equivocadas, como los fabricantes de armas nucleares.

Y dado que este tipo de proceso no requiere agua, como en las centrales nucleares que utilizan uranio 235, el RFS se puede construir en lugares aislados y así evitar cualquier posible riesgo para la población, como los observados en Chernobyl o Fukushima.

Todo esto le ha valido ser descrito como el «santo grial» de las fuentes de energía.

Gránulos de torio

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El torio es cuatro veces más abundante en la tierra que el uranio.

Pero los expertos dicen que todo esto aún no se ha probado en la prueba china, razón por la cual es tan importante.

«Con la necesidad crítica de reducir las emisiones de carbono y la creciente demanda mundial de electricidad, existe una necesidad urgente de comercializar tecnologías avanzadas de reactores», dijo el ingeniero nuclear Everett Redmond del Instituto de Energía Nuclear de Estados Unidos, en BBC Mundo.

Para Forsberg, “el reactor de sal fundida de torio / uranio-233 este es el camino no tomado“En la industria eléctrica utilizando una fuente nuclear.

«Hay grandes beneficios potenciales en términos de seguridad y gestión de residuos, pero importantes desafíos técnicos», dice el científico del MIT.

¿Qué viene?

China reveló en agosto pasado que se preparaba para realizar las primeras pruebas en su reactor experimental construido en el desierto de Gobi, en la provincia de Gansu.

El gigante asiático ha invertido unos 3.000 millones de yuanes (500 millones de dólares) en un programa iniciado en 2011 para investigar el uso de sal fundida y torio / uranio-233.

El reactor construido y operado por el Instituto de Física Aplicada de Shanghai (IFAS) está el primero en probar para uso comercial: el suministro de electricidad.

Una planta de energía nuclear en construcción en China

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China ha construido varias plantas de energía, pero la de la provincia de Gansu es única en el mundo.

Otros países ya habían experimentado con este proceso hace décadas, pero se quedaron solo para probarlo porque no existía la tecnología para manejarlo.

No solo necesitan la fisión nuclear para funcionar bien, sino el proceso de obtener calor y transportarlo una instalación termodinámica funciona correctamente. Y que las pruebas de falla fueran controlables.

“Muchos de los retos del RFS han desaparecido gracias a los avances en otras áreas a lo largo de 50 años”, como la tecnología de bombeo necesaria para este tipo de reactor, que ya se utiliza en plantas solares, explica Forsberg.

Lo que esperan los operadores de IFAS es que todo salga según el plan para llevar la tecnología a escala.

¿Por qué es esto futurista?

La energía producida por el reactor experimental de Wuwéi tendrá una capacidad mínima de 2 megavatios para alimentar mil hogares.

El plan es que para el 2030 se construya un reactor que genere alrededor de 370 megavatios, capacidad que abastecería a más de 185.000 hogares.

Al generar una temperatura más alta, cercana a los 700 ° C, un RSF se vuelve más valioso para la industria eléctrica.

Una estación de energía solar en Gansu

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En el mismo desierto de la provincia de Gansu, China ya tiene varios proyectos destinados a reemplazar las energías contaminantes.

“El calor a alta temperatura da como resultado ciclos de energía más eficientes: una fracción mayor de calor se convierte en más electricidad«, explica el científico del MIT.

Y dado que, en teoría, su construcción tiene un costo similar al de otras centrales nucleares existentes, el beneficio aumenta.

«Si dos reactores tienen características de costo idénticas, el reactor que produce temperaturas más altas produce un producto más valioso», señala Forsberg.

China entonces se aseguraría de tener la tecnología más avanzada, segura y limpia para la generación de energía en el mundo.

No exclusivo, Redmond explica que en Estados Unidos, algunas empresas también buscan crear reactores de sales fundidas. Pero está probado.

“Todos los diseños de reactores avanzados tienen un gran potencial, por lo que apoyamos y alentamos el desarrollo acelerado, la demostración y el despliegue comercial de tecnologías de reactores avanzados”, dijo Redmond.

Aun así, los científicos que observan lo que está sucediendo en China todavía tienen preguntas: ¿funcionará?

Pero el mero hecho de que una idea concebida hace décadas esté a punto de ser probada mantiene sus ojos en el pequeño reactor de Wuwéi.


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