La estrella de los 200 metros del equipo de EE. UU., Gabby Thomas, está firmemente en el centro de atención olímpico y lista para ello.

EUGENE, Oregon — Después de la final femenina de 200 metros, que le valió un lugar en el equipo olímpico de Estados Unidos, McKenzie Long dijo que escuchó la cosa más loca de Gabby Thomas.

“Ella me dijo que había soñado conmigo”, dijo Long, radiante, sosteniendo un ramo de flores blancas y moradas y una medalla de bronce alrededor de su cuello. “Ella me dijo: 'Sí, soñé que te convertirías en atleta olímpico'. » Le dije: «No querías decírmelo hasta que llegamos a esta línea». »

Thomas explicó que no quería arruinar su sueño, así que se lo guardó para sí hasta después de la carrera. Pero Long, que había competido en quizás la carrera más importante de su vida, en su mejor evento, con la posibilidad de clasificarse para París, podría haber aprovechado este momento de alivio.

Esta proclamación de Thomas, sugirió Long, podría haber obrado milagros antes de la carrera. Porque creer en un ídolo hace maravillas con la confianza.

«Literalmente le digo todo el tiempo: 'Quiero ser tú'. «Ella es inspiradora», dijo Long. «Es mi objetivo. Quiero ser como Gabby Thomas. »

A Thomas le tomó un tiempo acostumbrarse a esta nueva piel en la que se encuentra. El que tiene expectativas. El que tiene experiencia. El que está a la vanguardia.

A veces, dice, desearía poder volver a una vida normal, la vida del pasado, donde sólo existía correr y la simple camaradería del deporte. Pero esos días ya pasaron.

“Los grandes atletas están bajo presión y lo entiendo. Entonces, si quiero ser un gran atleta, si quiero estar entre los nombres de Sanya (Richards-Ross), Allyson (Felix)… sólo tienes que competir bajo presión y aceptar que es parte del juego».

Thomas, de 27 años, acepta con entusiasmo este pedestal en el que se encuentra. La final de 200 metros del sábado confirmó su condición de deportista de élite.

Venció a todos sus competidores en 21,81 segundos, incluida Sha'Carri Richardson. Y eso son dos décimas de segundo menos que su mejor tiempo. En uno de los eventos de velocidad más prestigiosos, Thomas es la figura decorativa de Estados Unidos.


Gabby Thomas, centro, Brittany Brown, derecha, y McKenzie Long se clasificaron para los 200 metros en París para el equipo de EE. UU. (Christian Petersen/Getty Images)

Entonces ella está lista para convertirse en una estrella. Está en gran forma y ya tiene dos medallas olímpicas en su haber: una medalla de bronce en los 200 metros y una medalla de plata en el relevo 4×100 metros en Tokio. El año pasado ganó una medalla de plata en los 200 metros y una medalla de oro en el relevo en el campeonato mundial. Una medalla de oro en los 200 metros en París, con la posibilidad de ganar otra en el relevo, la impulsaría a otra estratosfera de la conciencia nacional.

Thomas tiene el paquete completo. Tiene un aura que a la gente le encanta. Es comercializable. Tiene el tipo de profundidad que hace que su plataforma sea útil. Tiene antigüedad y respeto.

Es por eso que las superestrellas universitarias como Long moldean sus sueños a su imagen.

«Es realmente una lección de humildad», dijo Thomas. “Recuerdo sentir lo mismo por otros atletas que observaba. Durante mis últimas pruebas olímpicas, sentí lo mismo por Allyson Felix. Sentí lo mismo por Jenna Prandini, contra quien siempre compito. … Entonces, que un joven atleta me mire y diga eso me parece surrealista. Pero me hace feliz. Realmente siento que me da un propósito. »

Lo más importante es que Thomas es excelente.

Originaria de Atlanta y de Florence, Massachusetts, esta mujer de 5 pies 10 pulgadas luce exquisitamente elegante en la pasarela. La eficacia de su forma y la gracia de su paso pueden dar la impresión de que no corre tan rápido. La velocidad no parece tan exigente cuando Thomas corre, pero no es menos explosiva.

Ahora tiene la experiencia de su lado. Ella siente los beneficios.

“En realidad, sí, lo hago y estoy muy agradecido por ello”, dijo Thomas. “Porque hay mucha más presión cuando ya tienes medallas, cuando la gente sabe tu nombre. Pero también me reconforta saber que ya he hecho esto antes. Simplemente siento esta madurez. Me digo a mí mismo que voy a salir y ejecutar y no voy a dejar que el estrés me deprima. Es un sentimiento que no se puede explicar, pero es muy reconfortante saberlo. »

Hace tiempo que sabía lo que estaba pasando. A la sensación de Ole Miss le encantaron sus posibilidades una vez que vio las asignaciones de carriles. No sólo porque el carril 7 es una combinación decente de curvas más relajadas y visión del terreno. Sino porque Thomas estaba en el carril 8.

«Quería estar por encima de la cadera de Gabby», dijo Long. “Sabía que una vez que hiciera eso, me posicionaría como quería. »

Long lideró a Thomas en 21,91 segundos y terminó tercero, justo detrás de Brittany Brown (21,90). Richardson, el campeón estadounidense de 100 metros, que había lucido dominante en los 200 metros lisos antes de la final, terminó cuarto con un tiempo de 22,16 segundos. Aunque su intento de ganar el doblete de 100/200 metros ha terminado, Richardson seguirá siendo una de las grandes atracciones para Estados Unidos cuando haga su debut en París, junto a la muy popular Sydney McLaughlin-Levrone.

A ellos se unirá Thomas.

Pero esta estrella no nació, no en el sentido tradicional del término, de un momento que dio origen a su esplendor. Esta estrella fue forjada, cultivada.

Un elemento esencial de esta evolución, que la sitúa en esta etapa, es el deseo de Tomás.

Ella no siempre fue así. El atletismo era una pasión por correr y por el crecimiento personal. Le encantaba lo que le aportaba la competencia, el desarrollo y la mejora. A medida que mejoró y se hizo grande en el deporte, la atención que recibió fue solo un subproducto que tuvo que soportar.

La grandeza a este nivel es una inversión. La dirección que tome, basada en la trayectoria que sigue desde Harvard, requiere autorizaciones internas. Por lo que le cuesta y a lo que lo expone, Thomas tuvo que incorporar eso en su objetivo.

Ella lo hizo. Ella ya está lista. Ha madurado lo suficiente como para creer que puede manejar la fama y las presiones y cargas que conlleva. Todo lo que tiene que hacer ahora es ganar en el escenario más grande. Ella cree que ha llegado su momento.

“Definitivamente me siento como una veterana en este momento”, dijo, “pero también siento que no he alcanzado todo mi potencial”. Siento que todavía puedo hacerlo. Siento que este es mi año. »

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Gabby Thomas: la estrella estadounidense del atletismo con un objetivo más grande que las medallas olímpicas

(Foto superior de Gabby Thomas y McKenzie Long besándose después de clasificarse para París en los 200 metros: Patrick Smith/Getty Images)