No es Iowa, pero Kate Martin prospera en el centro de atención de Las Vegas

Kate Martin quiere dejar una cosa clara: es una persona puntual.

¿Ese autobús en Dallas que la dejó en el estacionamiento después de una comida del equipo Las Vegas Aces? “Me tendieron una trampa”, dice Martin sobre la reciente broma viral de sus compañeros de equipo al novato. “Vamos, entonces nunca llegaré tarde.

“La entrenadora (Becky Hammon) dijo que necesitaba hablar conmigo, y luego hablé con ella, sin sustancia. Estaba realmente confundido. Pensé que era algo importante y lo habían estado planeando todo el tiempo.

Honestamente, todos en Aces reconocen la disciplina de Martin. Como dice Hammon: «Ella simplemente no comete errores». » Es una de las muchas razones por las que Las Vegas (los jugadores, los entrenadores, los fanáticos) han llegado a amar a Martin, ya que continúa viviendo la mejor historia de bienestar de la WNBA.

Un mes después de iniciada la temporada, Martin promedia más de 20 minutos por partido para los dos veces campeones defensores y, a menudo, es el primer reemplazo de Hammon desde el banco, lo que hace que sea fácil olvidar lo bueno que es que Martin ocupe esta posición. Promedió cifras dobles una vez en sus cinco años en Iowa, mientras jugaba en el centro de atención nacional sobre Caitlin Clark, y obtuvo los honores del All-Big Ten solo en la última temporada. Martin era un jugador complementario en una clase de draft llena de estrellas.

Hacia el final de su carrera universitaria, habló de saborear los últimos días en Iowa antes de convertirse en un «viejo Joe Schmo normal». Ni siquiera tuvo agente durante el draft de la WNBA. Simplemente hizo que sus entrenadores en Iowa hablaran con entrenadores profesionales y, a partir de esa información, dedujo que, en el mejor de los casos, sería seleccionada en la tercera ronda. Martin asistió al draft para apoyar a Clark y no planeaba caminar cuando fuera elegida porque no había sido invitada por la liga y probablemente llamarían su nombre a altas horas de la noche.

Pero Hammon y los Aces estaban más interesados ​​en Martin de lo que ella pensaba. Cada vez que Hammon y su equipo veían los partidos de Iowa, decía que salían pensando: «¡Maldita sea, amamos a esa niña Kate Martin!». Oh, ella es tan buena, es tan fuerte.

Esas señales cruzadas terminaron produciendo uno de los aspectos más destacados del draft, cuando los productores le pidieron a Martin, que estaba sentada entre la audiencia, que se trasladara al pasillo de su fila al final de la primera ronda. Se dio cuenta de que las cámaras comenzaron a acercarse cuando las Aces seleccionaron a Dyaisha Fair de Syracuse con la selección número 16. Dos selecciones más tarde, fue el turno de Martin de darle la mano a la comisionada de la liga, Cathy Engelbert, y cruzar el escenario en la Academia de Música de Brooklyn.

Incluso ser seleccionado no garantizaba que la carrera de Martin en la WNBA seguiría viva y coleando. Entre 2021 y 2023, solo 13 de 36 selecciones de segunda ronda estaban en la plantilla del día inaugural de su equipo, y algunos de esos jugadores fueron cortados antes del final de la temporada regular. Martin se estaba uniendo a un equipo de Las Vegas con una plantilla abarrotada en el campo de entrenamiento que competía por unos pocos puestos.

La semana del draft, Martin recibió ayuda de su futura compañera de equipo Kelsey Plum, quien invitó a Martin en el último minuto a su clase de Dawg para ayudarla a prepararse para el campo de entrenamiento. “Teníamos un lugar vacante y yo dije: 'Kate Martin, por supuesto. Vámonos”, dijo Plum.

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Una vez que Martin llegó a Las Vegas, poco a poco fue superando a la competencia gracias a su ética de trabajo (lo que las Aces llaman el “factor esfuerzo”) y su espíritu. Espera convertirse en entrenadora después de su carrera como jugadora y ha demostrado esta aptitud a través de su capacidad para comprender terminología y diagramas. Hammon recordó un caso en el que estaba preparando un juego fuera del campo nuevo y algo complejo. Mientras sus compañeros se preparaban para la jugada en el campo, Martín notó desde la banca que no estaban correctamente alineados y lo señaló.

«Para poder hacer esos ajustes y expresarse, fue una ATO que ella acaba de ver, pero entendió conceptualmente lo que estábamos tratando de hacer y luego pudo unir las piezas», dijo Hammon. «Así que esa es una buena señal».

También fue una oportunidad para Martin de aterrizar en Las Vegas, un lugar donde nunca necesitará ser una estrella. Las Aces necesitan jugadores de rol que rodeen a su cuarteto de superestrellas, y Martin fue élite en esa misión en la universidad jugando junto a Clark. Hace buenas pantallas, mueve el balón, corta con fuerza hacia la canasta y realiza tiros en salto abiertos. Las Vegas nunca convocará una jugada para Martin, pero ella todavía sabe cómo impactar los juegos.

Martin le da crédito a la entrenadora de Iowa, Lisa Bluder, por ayudarla a leer el juego. Bluder siempre dijo que no quería entrenar robots, lo que obligó a Martin a desarrollar su coeficiente intelectual y aprender a tomar decisiones sin jugadas fijas. Hammon les da a los Aces libertad en el campo, lo cual es una extensión natural de la ofensiva de los Hawkeyes.

Martin lloró cuando descubrió que estaba en la lista final, pero fueron las Aces quienes habrían estado en un mundo de dolor sin ella durante el primer cuarto de la temporada. En su primer partido de la WNBA, Martin bloqueó a Li Yueru, de 6 pies 7 pulgadas, por detrás y no ha vuelto a mirar atrás desde entonces. Están lanzando un 37 por ciento en triples, una marca mejor que la de todos los equipos de la liga excepto el Minnesota Lynx. Las Vegas es 0,7 puntos por cada 100 posesiones mejor con ella dentro de la cancha que fuera de ella.

Hammon utilizó a Martin en alineaciones de pelota pequeña como tres o cuatro, luego la inició como escolta contra Los Angeles Sparks, contra quienes anotó 13 puntos, el máximo de su carrera, y acertó sus tres tiros de 3 puntos.

Sus primeros 3 casi levantan la tapa del techo del Crypto.com Arena en Los Ángeles, a pesar de que los Aces son el equipo visitante. Al igual que lo era con los Hawkeyes, Martin es un favorito de los fanáticos dondequiera que vaya.

«Honestamente, no esperaba eso», dijo Martin. “Nunca espero nada, realmente. No tenía expectativas al llegar a la liga, y creo que eso es lo que ha sido tan divertido, tener una oportunidad y ser parte del mejor equipo del mundo, y ha sido muy divertido desde entonces.

Martin también tiene muchos fanáticos en su vestuario. En las dos primeras temporadas de Hammon como entrenadora de Las Vegas, jugó contra sus cuatro novatos durante un total de 524 minutos. Martin ya estaba en 183 antes del partido del jueves, el segundo más alto jamás permitido entre los seis novatos en total de Hammon. A'ja Wilson ama la energía de Martin y que siempre está lista cuando la llaman por su nombre; El dos veces Jugador Más Valioso continuamente infunde confianza en Martin, animándola a disparar y tratando de levantarla tanto como sea posible. Plum la llama «una esponja increíble». Martin ya ha hecho comparaciones con Alysha Clark como jugadora de pegamento, y Clark ha tomado al novato de 2024 bajo su protección.

Los veteranos pueden molestarla (mira la mochila de Hello Kitty que Martin se ve obligado a empacar en los viajes), pero ella lo toma como una señal de amor. Después de todo, el día después de que sus compañeros intentaron abandonarla en el estacionamiento de un restaurante era el cumpleaños de Martin, y posiblemente el mejor jugador del mundo le regaló un pastel, una cinta y una tiara.

Al comienzo de la temporada, puede que no hubiera sido obvio que se confiaría tanto en Martin mientras Las Vegas persigue un tercer título. Pero una cosa que hay que saber sobre esta novata de Aces: está adelantada a lo previsto.

(Foto: Ethan Miller/Getty Images)