Para un veterinario acuático, nunca es «sólo un pez»

Este artículo es parte de nuestra sección especial sobre animales de compañía dedicada al creciente interés de los científicos por nuestros animales de compañía.


Muchos estudiantes comienzan la escuela de veterinaria con aspiraciones profesionales que se remontan a la infancia, cuando se enamoraron de la idea de cuidar perros y gatos, caballos o animales exóticos de zoológico. Jessie Sanders llegó a la escuela de veterinaria con una pasión más particular. “Yo era el pececito raro”, dijo.

Fue un interés que la sorprendió incluso a ella. En la universidad, el Dr. Sanders había comenzado a trabajar como voluntario en un acuario, con la esperanza de trabajar con ballenas. En cambio, fue asignada al equipo de pesca y se enamoró de sus aletas.

“Me encanta el pescado”, dijo. “Me gusta la forma en que están construidos. Me gusta la forma en que interactúan con el medio ambiente. Y todavía hay mucho que no sabemos sobre todos los pequeños mecanismos internos. »

Hoy en día, el Dr. Sanders dirige Aquatic Veterinary Services, entre cuyos pacientes se incluyen peces dorados de carnaval, bettas de tiendas de mascotas y koi premiados por valor de decenas de miles de dólares. El año pasado, se convirtió en una de las primeras 10 veterinarias en recibir una certificación en la práctica de piscicultura, una acreditación completamente nueva.

El Dr. Sanders habló con el New York Times sobre su vida como veterinario de peces. Su relato se basa en dos conversaciones y sus respuestas han sido editadas y condensadas.

No hice nada más que acariciar peces durante 10 años, y fue increíble y estimulante. Me encanta el desafío de juntar todo en un ambiente submarino. Y la cantidad de personalidades que encuentras en los peces… tienen muchas pequeñas peculiaridades. Algunos de ellos son súper geniales y agradables, y otros son completos terrores.

Tuvimos un hospital durante unos tres años. Desafortunadamente, se mudó un gimnasio abierto las 24 horas y compartía la pared adyacente, y les gustaba tocar música toda la noche. Los peces tienen un órgano llamado línea lateral que detecta las vibraciones; así es como pueden detectar depredadores y nadar juntos en cardúmenes. Evidentemente, escuchar música rock a todas horas de la noche resulta muy estresante. Todo lo que estaba conectado a ese muro lo perdimos en el primer mes que estuvo abierto.

Ahora tenemos una práctica móvil. Servimos al Área de la Bahía de San Francisco. Conduzco de tres a ocho horas al día. Cuando llego allí es como llevar a tu gato o perro al veterinario. Discutimos: ¿qué está pasando? ¿Comieron? ¿Hay algo en particular que le gustaría que analizara más de cerca?

La «enfermedad» más común que vemos en los peces es en realidad la mala química del agua. Al igual que el aire que respiramos, el agua en la que nada un pez es esencial para su salud general. Si solo respiras contaminación, serás más propenso a enfermarte. Por tanto comprobamos la composición química del agua; si es malo, los peces ya están estresados. No quiero ponerle las manos encima porque podría empeorar las cosas.

Entonces tienes que pescar. Tengo varios tipos de redes. Las redecitas cuadradas para acuarios, yo suelo utilizar una a cada lado de los peces y las aprieto un poco. En cuencas más grandes, uso redes de cerco. Tienen flotadores en la parte superior y pesas en la parte inferior. Tengo piscinas tan grandes que tengo que usar dos redes y meterme con mis botas altas. Es una de esas cosas que tienes que practicar. Al principio nadie era bueno, pero ahora soy realmente bueno.

Después de atraparlos, serán transferidos a la bandeja de revisión. Normalmente tengo un tanque de agua de acuario o estanque listo para usar con sedantes. Para la mayoría de mis exámenes físicos, prefiero anestesiar ligeramente al pez. Es menos estresante para ellos; Tratar de sujetar un torpedo mojado y resbaladizo no va a funcionar a nuestro favor. Sólo necesitamos que sean manipulables. Entonces pueden mover una aleta hacia mí, pero una vez que están anestesiados, puedo obtener una muy buena visión general de su cuerpo.

Por lo general, tomamos biopsias de moco y branquias de la piel. La biopsia de moco cutáneo implica principalmente la búsqueda de parásitos, que pueden irritar a los peces y volverlos letárgicos. Las biopsias de branquias son más importantes porque pueden mostrarnos qué está haciendo su sistema respiratorio. Nos proporcionan una excelente herramienta de diagnóstico sin tener que meterles un tubo en la garganta.

Si necesitamos hacer más diagnósticos, ecografías o radiografías, podemos hacerlo mientras el pez duerme. Un cliente tiene un tanque lleno de peces de colores y hay un pez de colores que no ha podido levantarse y nadar con los demás; está como atascado en el fondo. Le vamos a tomar radiografías.

Un trastorno de flotabilidad ocurre cuando un pez que debería poder nadar en medio de la columna de agua se hunde hasta el fondo o flota en la superficie. Es muy importante para los peces con trastornos de flotabilidad que podamos evaluar su anatomía interna, particularmente su vejiga natatoria, un pequeño saco de aire que les ayuda a flotar.

También puede estar relacionado con la dieta. Esto es muy común en los estanques de peces de colores, donde los peces flotan después de comer. Si hay mucha competencia y poca comida a la hora de comer, es una locura. Simplemente comen, comen, comen; Aspiraron demasiado aire.

Este problema se puede corregir esparciendo un poco más el pienso o dándole un pienso líquido. Muchas dietas para peces flotan porque les da a los propietarios la oportunidad de evaluarlas en la superficie y, obviamente, es mucho más interactivo. Los koi y los peces dorados son peces que se alimentan naturalmente del fondo. Pero les hemos enseñado (como son golden retrievers, harán cualquier cosa por comida) a salir a la superficie durante la hora de comer.

Para las operaciones quirúrgicas en peces, existen varios niveles diferentes. Hago muchas enucleaciones, que es la extirpación del globo ocular. En pescado es muy fácil; no tienen párpados y no necesitan tener globo ocular para verse normales. Hice uno para un pececito de colores que tenía un absceso en el ojo. El pescado era simplemente miserable. Logramos extraerlo y al día siguiente el dueño dijo: «Es un pez completamente diferente». Come, se mueve rápido. » Curan maravillosamente cada vez.

El cáncer de ovario es muy común en la carpa koi. Si lo detectamos a tiempo, podemos realizar una cirugía para extirparlo. Usamos una dosis más alta de sedante. Disponemos de un tanque especializado en el que los peces se sientan en posición erguida. Se sientan encima de un pequeño tanque que contiene agua anestesiada. Hay una bomba de acuario que bombea agua a través de un tubo hasta la boca del pez, pasa por sus branquias, baja por su cuerpo y luego regresa al tanque.

El mayor desafío es que el público ni siquiera sabe que existen los veterinarios de peces. Incluso dentro de nuestra propia profesión somos ridiculizados. Por lo general, los peces no son respetados como mascotas. Se nos dice: “¿Por qué pierden el tiempo? Es sólo un pez. » Para muchas personas, no es sólo un pez. Es un animal vivo real que necesita cuidados y respeto. Muchos peces son llevados a los hogares como mascotas y son realmente maltratados.