Si alguien sabe por lo que está pasando Caitlin Clark, esa es Diana Taurasi… hasta cierto punto

PHOENIX – Caitlin Clark estuvo en la banca por una vez, animando durante los últimos segundos aquí el domingo. La novata de las Indiana Fever celebró una victoria 88-82 sobre las Phoenix Mercury con sus compañeras de equipo, luego estuvo rodeada de cámaras de televisión y fotógrafos. Mientras hablaba con un reportero de ESPN, Diana Taurasi se alejó 20 pies de ella, dirigiéndose hacia el vestuario local.

Fue un gran partido para las Fever, su primera victoria contra un equipo ganador en 20 intentos, pero también presentó una imagen de antes y después que era imposible de ignorar. Clark, de 22 años, es la novata estrella, el futuro de la WNBA. Taurasi, de 42 años, de Phoenix, es la máxima anotadora de la liga y tiene una calle que lleva su nombre fuera del estadio.

Frente a una sala repleta en el Footprint Center, Clark fue constante durante 39 minutos. Aunque acertó 4 de 14, terminó apenas por debajo de su primer triple-doble profesional con 15 puntos, 9 rebotes y 12 asistencias. «Dios mío… ella es una pasadora increíble», dijo la entrenadora de Indiana, Christie Sides. “Simplemente encuentra las acciones que deben realizarse. »

Taurasi registró 19 puntos, 3 asistencias y 3 rebotes en 32 minutos. Dos noches antes, en una victoria en casa sobre Los Angeles Sparks, Taurasi anotó cinco triples. Contra las Fiebre, acertó 2 de 10 tiros de tres puntos, sin encontrar nunca el ritmo ofensivo.

Aparte de la entrevista en la cancha, en la que elogió la resistencia de su equipo, Clark no habló con los periodistas después del partido. Sides dijo que el guardia no se sentía bien y necesitaba reunirse con el entrenador. También es una apuesta segura que Clark no quería verse en la posición de responder preguntas sobre la victoria contra Taurasi, la estrella en ascenso que derrocó a una leyenda. En cierto modo, esto ha sido un desafío para toda la franquicia de Indiana.

Este fin de semana, a Sides se le pidió dos veces que evaluara el desempeño de Clark. En dos ocasiones centró su respuesta más en los jóvenes de Fever y su crecimiento colectivo. Tras la derrota de Indiana ante las Seattle Storm el jueves, Clark se reunió con los periodistas junto con su compañera de equipo Aliyah Boston. Después de que los periodistas le hicieran una quinta pregunta consecutiva, Clark saludó con la mano y dijo: «Hazle una pregunta a Aliyah». »

Si alguien puede identificarse con ella, probablemente sea Taurasi, pero eso viene con un asterisco. Hace veinte años, ella se encontraba en una situación similar. Al igual que Clark en Iowa, Taurasi había terminado su carrera universitaria en Connecticut como la mejor jugadora de este deporte. Fue la primera elección en el draft de la WNBA y se esperaba que hiciera avanzar la liga. La diferencia fue la atención de los medios. Desde que se unió a la liga, Clark ha estado en el centro de innumerables debates, algunos sobre baloncesto, otros sobre raza. Ha aprendido que cualquier cosa que diga puede convertirse en un titular o una conversación nacional.

Quizás eso explique su reacción el sábado cuando le preguntaron sobre el Juego de Estrellas de la WNBA, que se llevará a cabo el 20 de julio en Phoenix. Aunque Clark ocupó el segundo lugar en las últimas votaciones de los fanáticos, no quiso participar en la conversación. “No sé si estaré allí”, dijo después de la práctica en la Universidad Estatal de Arizona. “No voy a hablar de hipótesis. Me concentro en el baloncesto. Todo se cuida solo. »

Durante la misma sesión con los medios, se le preguntó a Clark sobre su primer recuerdo de Taurasi, una tarea difícil considerando que solo tenía 2 años cuando Taurasi se unió por primera vez a la WNBA. Pero después de pensarlo por un segundo, Clark dijo que Taurasi siempre había sido alguien a quien asociaba con el baloncesto profesional femenino. Valoró la intensidad y el fuego con el que jugó Taurasi y calificó el partido del domingo como una oportunidad para competir contra los mejores, «un sueño hecho realidad».

“Es alguien a quien idolatraba y admiraba cuando era niño y quería serlo algún día”, dijo Clark. “No sé si mucha gente podrá hacer lo mismo que ella. »


Como novato de Phoenix en 2004, Taurasi inmediatamente se convirtió en la cara de la franquicia. Su primer partido en casa atrajo a 10.493 aficionados, la mayor cantidad para un primer partido en casa en tres años. Antes de muchos partidos fuera de casa esa temporada, Taurasi se reunió antes del partido y habló con un grupo selecto de 50 aficionados. El ex gerente general de Phoenix, Seth Sulka, dijo a los periodistas en ese momento que la atención no tenía precedentes en la WNBA.

“Me encantó”, dijo Taurasi cuando le preguntaron sobre ese domingo. “Me encantaba jugar baloncesto. No me importaba demasiado el ruido exterior ni lo que la gente pensara de mí. Disfruté cada minuto. Ser novato fue genial, hombre. Fue divertido. Podías hacer lo que querías, no sabías cómo hacerlo mejor. Estar en Sports Illustrated, Slam…ESPN the Magazine. »

Taurasi miró a un joven periodista que estaba en la sala.

» Eres demasiado joven. No sabes de lo que estoy hablando”, dijo.

Al igual que Clark, Taurasi se enfrentó al juego físico, con los veteranos tratando de ponerla en su lugar. Sus oponentes respetaron su talento, pero le hicieron ganarse su respeto. El 5 de abril, mientras hacía comentarios televisivos para la Final Four femenina, Taurasi recordó un momento de «Bienvenida a la WNBA» y cómo una defensora intimidante llamada DeLisha Milton-Jones le dio dos codazos en la cara. Esto dio lugar a una especie de rivalidad.

Durante una conversación telefónica reciente, Milton-Jones, entrenadora del programa femenino de Old Dominion, se rió. Había visto los comentarios de Taurasi en las redes sociales. «Le dije: 'Invítame a tu programa para poder contarles lo que está pasando al otro lado'», dijo.

Milton-Jones conocía el talento de Taurasi. En la WNBA lo vio de cerca. Cómo Taurasi manipuló el juego con su visión. Cómo entendía el espacio y el tiempo. Cómo aplicó el toque de un líder a múltiples puestos. Pero lo que más impresionó a Milton-Jones fue cómo Taurasi aportó trucos que a la mayoría de los novatos les tomó una o dos temporadas aprender.

Milton-Jones dijo que cuando se levantó para realizar un tiro en suspensión, Taurasi la golpeó en el estómago, lo suficientemente fuerte como para hacerla estremecerse y fallar. En ofensiva, Taurasi se recuperaba de un bloqueo e intentaba bloquear a Milton-Jones para intentar crear espacio.

“Literalmente me estaba dando un puñetazo en el estómago”, dijo Milton-Jones. “Entonces ella se fue furiosa. Mi entrenador me gritaba diciendo: «¡Tienes que defenderla!». » Y yo respondí: “¡Me acaba de golpear en el estómago!” » Era luchadora y astuta y tenía ese estilo de juego veterano. »

(Taurasi respondió afuera de la sala de redacción el domingo: “Creo que es mi educación. Los ítalo-argentinos somos astutos. Siempre estamos tratando de encontrar una ventaja de alguna manera. En el juego de baloncesto, hay jugadas dentro del juego. Y cuando no tienes tanto talento físico como los demás, tienes que encontrar pequeñas formas de obtener esa ventaja).

Carrie Graf, quien entrenó a Taurasi en sus dos primeras temporadas profesionales, dijo que el mayor error de Taurasi fue con los árbitros. Ella fue demasiado dura. En lugar de gritarles, le dijo a Taurasi que usara su carisma. Recordar que los árbitros son personas. Pero nadie podía cuestionar su preparación.

«Puedo imaginar esta imagen como si fuera una fotografía», dijo Graf por teléfono desde Australia. “Ella se interponía en el camino y se apoyaba contra las luces altas. Ella estaba en el lado derecho y extendía su brazo derecho como si fuera un tiro de gancho elevado. Luego con su mano izquierda viene la bloqueadora y mientras está en el aire sube y agarra el brazo de la bloqueadora para dejar espacio y poder meter la pelota en la canasta. Las mujeres simplemente no hacían ese tipo de cosas en aquel entonces. »


Diana Taurasi se enfrenta a Caitlin Clark en el partido del domingo. (Chris Coduto/Getty Images)

Clark también tiene esta cualidad, pero en lugar de colgar en el aire, se levanta del logo, un movimiento característico que la hizo famosa en el deporte. Lo hizo dos veces el domingo, encendiendo a la multitud. Incluso en Phoenix, las camisetas de «Clark» superaban en número a las de los jugadores de Phoenix en muchas secciones de la arena.

Clark todavía está procesando esta transición. Como ha hecho durante toda la temporada, forzó demasiados pases el domingo, lo que provocó 6 pérdidas de balón. Intentó un pase a la espalda que tuvo pocas posibilidades. Falló un pase en transición. Perdió el balón y cayó al campo.

Antes del partido (Clark se reúne con los periodistas antes de cada partido), dijo que su mayor cambio fue el ritmo de todo. Después de perder ante Carolina del Sur en el campeonato nacional de la NCAA, Clark regresó a Iowa City por un día y «mi vida cambió un poco entonces», dijo.

Después del draft, Clark se unió a Indianápolis. El 3 de mayo disputó su primer partido de pretemporada. No ha bajado el ritmo desde entonces, jugando 20 partidos para el 8-12 Fever. Lo emocionante es que sabe que tiene margen de mejora, que ha dominado los detalles que pueden elevar su nivel de juego. Lo frustrante es que no ha tenido mucho tiempo de práctica para hacerlo.

“Tuve que aprender a jugar partido tras partido”, dijo Clark. “Es el cambio más grande que he tenido que hacer. »

Taurasi predijo lo mismo. No quería atacar a Clark ni a los talentosos novatos de la liga. Simplemente dijo que esta transición a menudo lleva tiempo. En una entrevista de radio de Phoenix, Taurasi lo comparó con un mariscal de campo universitario que se adapta a la NFL. Después de la derrota del domingo, expresó cuánto respeta la forma en que Clark manejó la situación.

«Es sorprendente lo que Caitlin pudo hacer», dijo Taurasi. “Su corta carrera hasta el momento es nada menos que notable. Lo que realmente me gusta de ella es que le encanta el juego. Se nota que está comprometida. E incluso a lo largo de su corta carrera en la WNBA, ha tenido mucha presión, muchas cosas sobre ella, pero continúa apareciendo y mejorando en cada juego. Su futuro es muy prometedor. »

(Foto superior: Kate Frese/NBAE vía Getty Images)