Como se descubrió el primer planeta que giraba alrededor de una estrella distinta al Sol - Prensa Libre

Como se descubrió el primer planeta que giraba alrededor de una estrella distinta al Sol – Prensa Libre

El descubrimiento de planetas similares al nuestro fuera del sistema solar cambió el concepto de exploración del universo.

El descubrimiento de planetas similares al nuestro fuera del sistema solar cambió el concepto de exploración del universo.


Nuestra estrella, el Sol, va acompañada de una procesión de planetas.

Estamos en uno de ellos, la Tierra, y desde su superficie podemos observar los otros planetas del sistema solar en el cielo.

El cielo nocturno también está lleno de miles de estrellas, cuyas posiciones fijas entre sí forman constelaciones.

A partir de nuestras observaciones del cielo, comprendimos que la Tierra y los otros planetas eran esferas frías que orbitaban al Sol, mucho más grande y caliente.

También comprendimos que el Sol era una estrella similar a las demás; es simplemente su mayor proximidad lo que la hace parecernos muy brillante en comparación con otras estrellas considerablemente más distantes y por lo tanto mucho menos luminosas.

Salgamos del sistema solar

Siendo el Sol una estrella como cualquier otra, surge naturalmente una pregunta: ¿otras estrellas también tienen planetas en su órbita?

Y si existen, ¿estos exoplanetas o planetas extrasolares tienen características similares a los planetas del sistema solar, o son muy diferentes?

¿Son estos posibles planetas extrasolares muy abundantes, o son raros, y solo unas pocas estrellas los albergan?

Y finalmente, si algunos exoplanetas son similares a la Tierra, ¿han experimentado la aparición y el desarrollo de formas de vida en su superficie?

Como podemos ver, estas cuestiones son vastas, desde un punto de vista científico, filosófico y social.

Cuestionarlos y tratar de responderlos también es fuente de muchas emociones.

El problema de la unicidad de nuestro universo o la pluralidad de mundos se ha abordado con regularidad, desde la Antigüedad y a lo largo de la historia.

A partir de la revolución copernicana del heliocentrismo en el siglo XVI, se entendió que los planetas del sistema solar eran estrellas similares a la Tierra y, por tanto, capaces de constituir nuevos mundos.

Didier Queloz y Michel Maire

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Didier Queloz y Michel Mayor (izquierda y centro) recibieron el Premio Nobel de Física por el descubrimiento de exoplanetas.

Giordano Bruno incluso afirmó la existencia de exoplanetas alrededor de otras estrellas, que también estaban habitadas.

En el siglo 17, notablemente con Johannes Kepler e Isaac Newton, el conocimiento estaba maduro para un enfoque verdaderamente científico de la cuestión de los exoplanetas: si realmente existen, ahora sabemos más o menos cuál debería ser su movimiento alrededor de sus estrellas anfitrionas.

De hecho, pocos astrónomos han dudado de su existencia desde entonces; Dado que el Sol está acompañado por un sistema planetario, parece razonable suponer que muchas, si no todas, las otras estrellas también lo están.

Los exoplanetas eventualmente serían detectados.

Observación de planetas alrededor de otras estrellas.

Pero tal observación es difícil y estimulante., y estuvo fuera del alcance de los telescopios durante siglos. Dado que los posibles exoplanetas son más pequeños y mucho menos masivos que sus estrellas anfitrionas, sus efectos sobre ellos son tenues.

Y obtener una imagen directa de un exoplaneta junto a su estrella sería como fotografiar con éxito un ave marina volando alrededor de un faro a varios miles de kilómetros de distancia.

Avec l’amélioration des instruments astronomiques, ce n’est qu’à la fin du 20e siècle que furent lancés des programmes ayant le potentiel de les détecter, mais ceux-ci n’eurent pas de succès pendant longtemps en raison de la difficulté de la tarea.

El primer exoplaneta fue detectado a mediados de la década de 1990 por los astrónomos suizos Michel Mayor y Didier Queloz en el Observatoire de Haute-Provence (Francia).

Utilizando y perfeccionando el llamado método de velocidad radial, obtuvieron este resultado midiendo con gran precisión el movimiento de una estrella e interpretando sus ligeras variaciones periódicas como provocadas por la presencia de un planeta.

Exoplanetas

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El planeta 51 Pegasi b fue el primer exoplaneta descubierto por el hombre.

Después de verificar su análisis varias veces, presentó con gran emoción el descubrimiento del planeta 51 Pegasi b en una conferencia en Florencia el 6 de octubre de 1995. Sus resultados fueron publicados al mes siguiente en la revista La naturaleza.

Este anuncio provocó un revuelo y una emoción compartida por toda la comunidad científica: si bien se ha hablado poco de la existencia de planetas extrasolares, su descubrimiento lo hizo realidad, finalmente dio la respuesta a esta pregunta centenaria y ha allanado el camino para muchos otros. detecciones. .

Se multiplicarán los programas de observación y estudios teóricos de exoplanetas.

La exoplanetología se desarrollará considerablemente después de 1995, y cientos de astrónomos de todo el mundo ahora están dedicando sus investigaciones a ella.

El Premio Nobel de Física 2019 que recibieron Michel Mayor y Didier Queloz por este descubrimiento subraya la revolución que ha provocado para la astrofísica y, más en general, para el conocimiento humano.

La ubicuidad y gran diversidad de sistemas planetarios

Desde entonces, se han detectado, caracterizado y estudiado miles de exoplanetas.

Comparando sus propiedades con las predicciones de modelos teóricos, entendemos mejor cómo se forman y evolucionan los sistemas planetarios. Estas detecciones también muestran la ubicuidad de los planetas en nuestra galaxia (la mayoría de las estrellas parecen albergarlos) y revelan una gran diversidad de planetas.

De hecho, si bien algunos son similares a los del sistema solar, muchos otros tienen propiedades muy diferentes y, a veces, sorprendentes.

Citemos, por ejemplo, los Júpiter calientes, es decir, planetas tan grandes y masivos como nuestro Júpiter, pero situados tan cerca de su estrella que la rodean en pocos días. 51 Pegasi b pertenece a esta categoría. Calentados por su estrella, las atmósferas de estos planetas tienen temperaturas superiores a los 1000 ° C.

Observatorio de la Alta Provenza.

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El descubrimiento del primer exoplaneta se realizó en el observatorio de Haute Provence en Francia.

También hay super-tierras o mini-neptunas, aproximadamente dos o tres veces el tamaño de nuestro planeta.

Dependiendo de su estructura interna, pueden ser grandes planetas terrestres o pequeños planetas gaseosos. Aunque están totalmente ausentes alrededor del Sol, son muy abundantes alrededor de otras estrellas.

También podemos estudiar las atmósferas de algunos exoplanetas., por ejemplo, midiendo su espesor o temperatura, identificando especies químicas y detectando movimientos.

Además, aunque algunos exoplanetas parecen estar solos orbitando su estrella, muchos otros se encuentran en sistemas con múltiples planetas que giran alrededor de la misma estrella, a veces en órbitas muy cercanas.

Algunas órbitas son en su mayoría excéntricas o inclinadas, lo que no es el caso de los planetas del sistema solar. Estas diferentes configuraciones son probablemente la firma de varios tipos de evolución dinámica.

¿Hacia otras tierras?

Finalmente, se están comenzando a detectar exoplanetas con propiedades similares a la Tierra, como el tamaño, la masa o la distancia de su estrella.

exoplaneta en el espacio

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¿Habrá otros planetas similares a la Tierra fuera del sistema solar?

Se están desarrollando nuevos instrumentos para intentar detectar un mayor número y estudiarlos con mayor precisión, mejorando las técnicas actualmente en uso.

Se están comenzando a diseñar métodos para detectar posible vida en estos objetos, incluyendo el estudio de sus atmósferas, y deberían ponerse en práctica durante las próximas décadas.

Por tanto, vivimos en un período privilegiado, inédito y sobre todo fascinante. Después de siglos de espera, estamos comenzando a tener alguna evidencia muy concreta para comparar la Tierra y el Sistema Solar con otros sistemas planetarios, y por qué son únicos … o muy comunes.

Estas preguntas están directamente relacionadas con el lugar que nosotros y la Tierra ocupamos en el universo. Sus respuestas tienen grandes implicaciones desde el punto de vista científico, pero van mucho más allá.

* Guillaume Hébrard es director de investigación del CNRS. Realizó su investigación en el Institut d’Astrophysique de Paris y el Observatoire de Haute-Provence. Tras estudiar el medio interestelar y la abundancia de elementos, ahora se dedica principalmente a la investigación y caracterización de planetas extrasolares.


BBC mundo

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